Oceanos antigos em Plutão e Caronte?

Salvador Nogueira

Estamos chegando aos finalmentes, e a sonda New Horizons não está decepcionando. Em suas últimas imagens, recém-divulgadas pela Nasa, é possível ver o que talvez sejam imensas depressões em Plutão e também em Caronte — sinais de que tanto o planeta anão como sua maior lua podem ter tido oceanos de água líquida sob a crosta de gelo no passado remoto.

Plutão e Caronte em um retrato de família, feito pela New Horizons a 6 milhões de km deles, no dia 8 (Crédito: Nasa)
Plutão e Caronte em um retrato de família, feito pela New Horizons a 6 milhões de km, no dia 8 (Crédito: Nasa)

Uma das previsões mais intrigantes feitas pelos cientistas planetários nos últimos anos é a de que haveria fraturas — sinais de tectonismo — tanto em Caronte como em Plutão caso eles tivessem sido submetidos a um estresse de maré intenso no passado.

É o mesmo mecanismo que gera os oceanos subsuperficiais em Europa e Ganimedes, duas luas de Júpiter, e em Encélado, uma lua de Saturno. O vai-e-vem desses satélites conforme se afastam e se aproximam de seu planeta em órbitas ligeiramente achatadas é suficiente para chacoalhar seu interior e aquecê-lo, a ponto de preservar uma camada de água em estado líquido sob a crosta congelada.

Hoje, a órbita de Caronte parece estabilizada, formando um círculo perfeito em torno de Plutão, então o efeito de maré já é praticamente nulo. Mas se essa órbita já foi mais elíptica no passado, é muito provável que ambos tenham tido oceanos de água líquida em seu interior.

As últimas imagens de Plutão e Caronte revelam fraturas consideráveis no solo de ambos — e elas parecem distribuídas na região equatorial, exatamente onde o estresse de maré seria mais concentrado. Suspeito, não?

Se você não acredita, leia o que disseram Amy Barr, da Universidade Brown, e Geoffrey Collins, do Wheaton College, ambos nos Estados Unidos, num estudo publicado no periódico “Icarus” no ano passado: “Se a New Horizons encontrar evidência de atividade tectônica antiga produzida por maré em qualquer dos corpos, a explicação mais provável é a de que Plutão teve um oceano interno durante a evolução orbital de Caronte.”

Uma possível cratera de impacto em Plutão  e, mais ao lado, quase na borda do disco, possíveis desfiladeiros. Sinais de tectonismo? (Crédito: Nasa)
Uma possível cratera de impacto em Plutão e, mais ao lado, quase na borda do disco, possíveis penhascos. (Crédito: Nasa)

Ou seja, a essa altura, acho uma boa aposta a de que tanto Plutão como Caronte já tiveram oceanos. O que, por si só, é uma chocante revelação. Nós, que até outro dia considerávamos o cinturão de Kuiper a “zona morta” do Sistema Solar, teremos de repensar a história.

E a pergunta que não quer calar: será que ainda pode haver água líquida até hoje em Plutão? Não é algo que se possa descartar, e quero muito ouvir o pessoal da New Horizons a respeito.

A propósito, os cientistas da missão ainda não deram nenhum pitaco sobre as possíveis depressões recém-observadas. Aliás, agora, pelo menos para Plutão, ainda não se descarta nem que seja uma distorção gerada pelo processamento das imagens.

“Plutão tem que ser bem esférico”, diz Felipe Braga-Ribas, astrônomo da Universidade Tecnológica Federal do Paraná (UTFPR) “Isso [que aparece muito recortado na borda de Plutão] é muito grande pra ser irregularidade mesmo. Artefato de processamento. Já os cânions de Caronte me parecem realmente grandes depressões.”

Provavelmente os cientistas da New Horizons falarão mais a respeito na terça-feira (14), quando a sonda fará seu encontro definitivo com Plutão e suas luas, ou a partir de quarta, quando tiverem imagens ainda mais próximas. Mas já dá para antecipar que eles terão histórias interessantes para contar.

Caronte revela mais crateras de impacto. Mas também tem desfiladeiros maiores que o Grand Canyon. (Crédito: Nasa)
Caronte revela crateras de impacto. Mas também tem desfiladeiros maiores que o Grand Canyon. (Crédito: Nasa)

AS MANCHAS ESPAÇADAS
Nos últimos dias a New Horizons também nos deu as melhores imagens que teremos durante pelo menos algumas décadas das intrigantes manchas espaçadas no lado de Plutão que fica sempre voltado para Caronte.

Elas foram colhidas no sábado (11). Como Plutão leva 6,4 dias terrestres para dar uma volta completa em torno de seu próprio eixo, quando a New Horizons passar raspando por ele, amanhã, terá diante de si exatamente o lado oposto. Ou seja, para esse pedaço do planeta anão, essa imagem aí embaixo é o melhor que vai ficar.

A melhor imagem que teremos das manchas espaçadas de Plutão, feitas a 4 milhões de km de distância (Crédito: Nasa)
A melhor imagem que teremos das manchas espaçadas de Plutão, a 4 milhões de km de distância (Crédito: Nasa)

E ainda há tantos mistérios pela frente. O que gera as diferenças de cor na superfície? Por que Plutão e Caronte são tão diferentes? E aquela esquisita calota polar escura em Caronte?

Já estamos a menos de 1 milhão de km de Plutão e nos aproximando. Quando a New Horizons passar, será capaz de ver na superfície do planeta anão coisas tão pequenas quanto o lago do Parque do Ibirapuera, em São Paulo. Amanhã será um dia especial. Eu, se fosse você, não perderia. O Mensageiro Sideral, claro, estará de olho em tudo.

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Comentários

    1. Apagaram, pra não ofuscar Plutão! 🙂
      Brincadeira. A Dawn tá resolvendo umas tretas técnicas lá em Ceres, mas logo teremos novidades. Espero.

  1. Quatro instituições que não se deve confiar cegamente,PT,PSDB,PMDB e a NASA,infelizmente,a NASA edita tudo que vem do espaço,e o povo quer a verdade simples,nua e crua,mesmo que cause algum pânico,o povo quer!

          1. Ô povo chato! Chaaaaato! Conspiracionistas são muito chatos! E ainda misturam política partidária para piorar a enorme chatice deles. Bah!

          2. Acho que algumas informações de interesse militar são editadas sim, pois o dinheiro é americano ou o mundo contribui com a Nasa? Seria muita ingenuidade acreditar que todas as informações são divulgadas, a NSA que o diga.

          3. Carlos, tenho certeza de que a Nasa segura informações tecnológicas. Claro, tecnologia ninguém dá — vende. A Nasa tem inclusive um programa de spinoffs para o licenciamento de tecnologias patenteadas por eles. Mas informação científica, não há por que — nem como — esconder. Basta ver o tamanho do barulho — que depois se mostrou injustificado — quando a Nasa *achou* ter encontrado fósseis marcianos num meteorito. Até o presidente Clinton se manifestou na época. É essa a atitude de quem quer esconder informações sobre vida extraterrestre? 😛

  2. Boa noite Salvador.
    Acho que de alguma maneira vou ter minhas premonições concretizadas quanto ao estado morfológico da superfície plutônica. Esse deve mesmo ser bastante acidentado e com uma cratera significativa.
    É verdade, Salva, que o ambiente a ser transposto de agora em diante pela New Horizons é muito “sujo”? Alguns releases afirmam que existem resíduos de impacto no sistema por não existir muita força gravitacional para acomodá-los após os eventos. E que estes objetos são itens de preocupação para os cientistas da missão.

  3. Boa noite Salvador.
    Acho que de alguma maneira vou ter minhas premonições concretizadas quanto ao estado morfológico da superfície plutônica. Esse deve mesmo ser bastante acidentado e com uma cratera significativa.
    É verdade, Salva, que o ambiente a ser transposto de agora em diante pela Horizons é muito “sujo”? Alguns releases afirmam que existem resíduos de impacto no sistema por não existir muita força gravitacional para acomodá-los após os eventos. E que estes objetos são itens de preocupação para os cientistas da missão.

  4. Fiquei feliz em saber que…afinal…Plutão é um planeta, e que se é anão ou não… é um planeta, e que parece ser o último deste nosso sistema solar. Mas vá saber…a tecnologia evolui e talvez possa no futuro haver outras evidencias, ciência exata só existe uma, a matemática porque se alguém disser que 1+1 não são 2 é pq é louco. Mas estive aqui pensando com meus botões…se o Big-Bang realmente houve e nós estamos localizados a milhares, bilhares de anos-luz de tudo e a luz viaja a 299.792.458 m/s não deveríamos hoje estar vendo um espetáculo de luzes provenientes dessa grande explosão?! Não tenha-me com um cético mas apenas como um curioso. Parabéns por sua explanação.

    1. E nós estamos vendo as luzes da grande explosão! Só que, com o esticamento do espaço, o comprimento de onda tmabém se esticou e caiu na frequência das micro-ondas. E por isso a radiação cósmica de fundo — justamente o primeiro arroubo luminoso após o Big Bang — aparece em micro-ondas!

      1. Finalmente entendi o que é a radiação cósmica de fundo! A pergunta foi pertinente e a resposta muito mais! Valeu, Tio Salvador!

  5. Olá, boa tarde !
    Gostaria de parabenizar Salvador, pelas brilhantes matérias e pelo grande conhecimento !
    Acompanho assíduamente as matérias do blog, amo o assunto!
    Ah e pra não esquecer: mulheres também amam astronomia!
    Abraços!

  6. Salvador,
    Nós que acreditamos que ainda não nos descobrimos completamente e que estamos nesta busca incessante por uma resposta completa sobre nós e sobre o cosmos, somos muito grato a você. Por todo o seu prazer de disseminar seu conhecimento conosco. Parabéns Cara! Precisamos muito de você! Continue com esse trabalho! Certamente serás muito bem recompensado!

    Bem! gostaria de saber como seria a imagem de Plutão olhando em direção ao sol como perguntou o oGgustavof mas estando em Teresina-PI, pois das poucas vezes que estive em São Paulo, não tenho recordações sobre a luminosidade naqquele horário.

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