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Salvador Nogueira é jornalista de ciência e autor de 11 livros

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Astronomia: ‘Ensaio geral’ da vida complexa na Terra

Por Salvador Nogueira

Vida complexa na Terra teve ‘ensaio geral’ há mais de 2 bilhões de anos, sugere estudo.

VAI, NÃO VAI
A Terra parece ter passado por um “ensaio geral” para o surgimento de formas de vida complexas, mais de 1 bilhão de anos antes de seres multicelulares tomarem conta do planeta em definitivo. A revelação vem de um estudo conduzido por pesquisadores da Universidade de Washington, nos EUA.

A MAGIA ESTÁ NO AR
Os cientistas desconfiam que o gatilho para a evolução da complexidade nos organismos, primeiro ganhando núcleo celular e depois se tornando multicelular, é a presença de oxigênio. Ele é sabidamente o motor do metabolismo mais exigente dos seres complexos.

A HISTÓRIA ATÉ AQUI
Gerado pelas cianobactérias, ele deve ter aparecido pela primeira vez uns 3,5 bilhões de anos atrás, mas em quantidade baixa. Aumento para valer só veio há uns 2,3 bilhões de anos, no chamado Grande Evento de Oxigenação. Apesar do nome, essa ocorrência também era até agora vista como insuficiente para promover vida complexa.

OPA, PARECE QUE ROLOU
O novo estudo pinta um quadro diferente. Usando a presença de selênio em sedimentos como referência para estimar os níveis de oxigênio no passado, os pesquisadores indicam que houve uma época, entre 2,3 e 2,1 bilhões de anos atrás, em que as regiões mais rasas dos oceanos tinham oxigênio para alimentar pelo menos os primeiros passos da vida complexa. Depois, esse nível voltaria a cair.

EXPLOSÃO DE COMPLEXIDADE
Um novo aumento, gradual, só retornaria cerca de 1 bilhão de anos atrás, e dali em diante a gente conhece mais ou menos a história: há uns 800 milhões de anos surgem os primeiros animais no registro fóssil e há 540 milhões de anos ocorre uma incrível diversificação das formas de vida, a explosão do Cambriano.

ENSAIO COM CONSEQUÊNCIAS
Será que a vida complexa chegou a aparecer durante o ensaio geral? Não sabemos, mas há indícios — genéticos e fósseis — de que talvez sim. Embora a multicelularidade só tenha engrenado mesmo na Terra no último bilhão de anos, é possível que ela tenha dado seus primeiros e titubeantes passos antes disso.

A coluna “Astronomia” é publicada às segundas-feiras, na Folha Ilustrada.

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