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Salvador Nogueira é jornalista de ciência e autor de 11 livros

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Astronomia: Cinturões em Proxima Centauri

Por Salvador Nogueira

Equipe descobre cinturão de poeira e talvez até um planeta com anéis em Proxima Centauri.

PROXIMA CENTAURI
A estrela mais próxima do Sistema Solar ganhou as manchetes do mundo inteiro em 2016, quando cientistas anunciaram a descoberta de um planeta de porte similar ao da Terra na distância certa para permitir a presença de água em estado líquido na superfície — condição essencial para a existência de vida.

CELEBRIDADE
O achado tornou a pequena estrela, uma anã vermelha na constelação do Centauro, a meros 4,2 anos-luz de distância, um alvo preferencial para os astrônomos. E agora eles começam a revelar outros segredos deste sistema planetário vizinho.

O QUE RESTA
Usando a rede de radiotelescópios Alma, localizada a 5.000 metros de altitude no deserto do Atacama, no Chile, um grupo internacional acaba de encontrar evidências de cinturões de poeira circundando a estrela — sem dúvida restos da formação de seu sistema de planetas.

LEVANTOU POEIRA
O Alma é especialmente bom para observar poeira cósmica, o que faz dele um excelente instrumento para estudar os densos discos de sistemas planetários em formação. Agora, as observações em Proxima Centauri mostram que ele também pode ser bem útil no estudo de sistemas maduros, com bilhões de anos de existência.

RESERVA DE COMETAS
As observações sugerem que há um cinturão de poeira distribuído a uma distância entre 1 e 4 UA da estrela (uma unidade astronômica é a distância média Terra-Sol, 150 milhões de km). O disco se parece, tanto em massa como em temperatura, com o cinturão de Kuiper do nosso Sistema Solar, o reservatório de cometas que há além da órbita de Netuno.

ENIGMAS NO HORIZONTE
As observações ainda indicam a possível existência de um segundo cinturão, mais externo, embora as evidências aí sejam menos conclusivas. Também há um sinal bem intrigante de um aglomerado de poeira que poderia até ser um planeta gigante com anéis, como Saturno. Isso, contudo, é ainda mais incerto — um mistério a ser solucionado por futuras observações. Fato é que, quanto mais o estudamos, mais o sistema de Proxima Centauri se torna interessante.

Concepção artística de Proxima b, o planeta potencialmente habitável de Proxima Centauri (Crédito: ESO)

BÔNUS: A OPINIÃO DO MENSAGEIRO SIDERAL
Os resultados são muito interessantes. O mapeamento dos cinturões de Proxima Centauri nos ajuda a entender a história da formação daquele sistema, e a descoberta de algo equivalente ao cinturão de Kuiper também é entusiasmante por sabermos que objetos ricos em compostos voláteis (água!) e compostos orgânicos (química prebiótica!) provavelmente choveram sobre Proxima b do mesmo jeito que choveram sobre a Terra no passado remoto.

Adicionalmente, a pista de que talvez haja um planeta maior e mais externo, se acabar confirmada, pode sugerir uma proteção contra impactos excessivos — e esterilizantes — contra Proxima b, ao modo do papel que Júpiter supostamente faz no Sistema Solar. (Ainda é debatido entre os astrônomos se Júpiter faz mesmo esse papel protetor para a Terra, mas, se não fizer, pela presença de vida por aqui, já sabemos que grande mal ele também não faz.)

Por fim, o ângulo de inclinação dos discos de poeira (cerca de 45 graus com relação à Terra) entrega a orientação do sistema planetário todo, o que nos permite fazer uma estimativa mais precisa da massa de Proxima b. (Até agora, sem a inclinação, só sabíamos uma massa mínima, estimada em 30% maior que a da Terra; com a inclinação, a tendência é que o planeta tenha uma massa real cerca de 80% maior que a da Terra, ainda bem dentro da faixa dos planetas rochosos. O diâmetro dele, ainda não sabemos.)

BÔNUS 2: RELEMBRE PROXIMA B COM O MENSAGEIRO
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A coluna “Astronomia” é publicada às segundas-feiras, na Folha Ilustrada.

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